Definición de ósmosis

¿Qué es “ósmosis”?

La ósmosis es un fenómeno fisicoquímico de grandes implicancias biológicas e interesantes aplicaciones prácticas, que pese a su nombre poco común, está muy presente en nuestra vida cotidiana.

La ósmosis es la difusión pasiva de un disolvente a través de una membrana semipermeable o de permeabilidad selectiva, la cual permite el paso del disolvente pero no el del soluto, desde la disolución más diluida a la más concentrada.

Se dice que es un proceso pasivo porque se produce sin gasto de energía, y lo que lo causa es la tendencia a que se igualen las concentraciones del soluto a ambos lados de la membrana. La selectividad está dada por el tamaño de los poros, que dejan pasar las moléculas pequeñas y no las más grandes.

La ósmosis en los animales

La ósmosis a través de la membrana plasmática de la célula animal es el ejemplo más clásico de este proceso, esencial para nuestro metabolismo. Como sabemos, el agua es un compuesto fundamental para la vida y es la molécula más abundante en la célula. La concentración de  nutrientes en el interior de las células se regula en parte por el mecanismo de ósmosis.

Las células albergan como solutos sales minerales y moléculas orgánicas. Si en los líquidos extracelulares se incrementa la concentración de solutos, el medio externo se tornará hipertónico con respecto a las células, y como consecuencia de ello se producirá la salida de agua, que en caso extremo puede conducir a la plasmólisis celular.

Por el contrario, si el líquido extracelular se diluye, se vuelve hipotónico respecto de las células, lo que hará que el agua tienda a ingresar a las células, con lo cual aquellas se hincharán, es decir, aumentarán su turgencia. En este sentido existe cierta diferencia entre las células vegetales y las animales

La ósmosis en las plantas

En condiciones normales las plantas viven en medios hipotónicos con respecto al medio interno de sus células, eso hace que absorban agua por las raíces y las distribuyan en todos los tejidos. Con la entrada de agua a las células se eleva la turgencia; la presencia de la pared celular en la célula vegetal modula la expansión y contribuye a evitar el estallido celular.

Cuando se exponen a medios hipertónicos (por ejemplo, agua con excesivo contenido de sales), es probable que las plantas se “marchiten”, justamente por la pérdida agua asociada a la ósmosis. Las plantas halófitas son las que están adaptadas a vivir e medios salinos y por lo tanto hipertónicos.

Las células animales están sujetas a lo mismos fenómenos, pero, al carecer de pared celular, se tornarían más sensibles al estallido si no fuera porque existen mecanismos activos con gasto de energía que permiten controlar el pasaje de agua y de iones, evitando que esto suceda.

Ósmosis inversa

La ósmosis inversa se produce cuando de manera exógena se aumenta la presión sobre el lado hiperosmótico de la membrana, haciendo que el agua salga de dicho compartimiento en lugar de que entre a él.

La ósmosis inversa da fundamento a una serie de procesos industriales, como la remoción de sales y durezas del agua, de nitratos, de microorganismos y otras partículas en suspensión, etc. (tal como lo ilustra la figura).

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Cómo citar este texto

Enciclopedia de Clasificaciones. (2016). Definición de ósmosis. Recuperado de: http://www.tiposde.org/ciencias-naturales/1020-definicion-de-osmosis/