Importancia del petróleo

¿Qué es el petróleo?

El petróleo es un hidrocarburo compuesto de hidrógeno y carbono, de origen orgánico y sedimentario, que comenzó a ser utilizado en forma líquida como combustible a partir de su descubrimiento en 1852 por el físico y geólogo Abraham Gessner, primero para lámparas en forma de querosene y luego sus derivados a partir de un proceso de destilación.

Desde aquel entonces, se fue expandiendo la aplicación del petróleo hasta incorporarse a casi todo proceso tecnológico y de desarrollo. Así, la extracción del hidrocarburo pasó a ser un elemento central para la humanidad, y su utilización hoy es imprescindible para una inmensa gama de procesos, entre los que se destacan el transporte y la industria.

El petróleo es un recurso natural no renovable, lo que significa que no puede ser regenerado a una tasa que se pueda sostener su nivel de consumo. De hecho, la contabilidad de las reservas de petróleo en el mundo genera fuertes controversias y debates, y se asegura que es mandatorio reducir su utilización.

Origen e historia

Desde el descubrimiento del carácter funcional del petróleo a mediados del siglo XIX hasta el comienzo del siglo siguiente, la producción de los Estados Unidos se multiplicó prácticamente por 200. Este impulso magnífico vino dado por la demanda de querosene y lámparas de petróleo.

Hábilmente, en 1870 el famoso empresario John Rockefeller creó la Standar Oil, una organización dispuesta a servir como multinacional en materia de petróleo, que logró acceder a una posición dominante en el mercado, que luego habría de desmantelar el gobierno norteamericano.

A comienzos del siglo siguiente la producción de petróleo comenzó a orientarse a otras partes del mundo, en particular a algunos países de Sudamérica y Centroamérica, pero luego en mayor medida hacia Oriente Medio, donde se fueron descubriendo grandes pozos a lo largo de los años. En Arabia Saudita se encontró el mayor pozo de petróleo del mundo, lo que le daría luego a la región un nivel importantísimo de ingresos exclusivamente por ello.

La aplicación del petróleo en el ámbito militar le añadió aun mayor importancia. Distintas ramas de los ejércitos más importantes del mundo comenzaron a preferir el petróleo frente al carbón u otras fuentes de energía, y esto le otorgó el carácter de valor estratégico.

Con el precedente de las dos sangrientas guerras que habían ocurrido, sobre todo tras la Segunda Guerra Mundial, hacia la mitad del siglo XX los países consideraban imprescindible el acceso al petróleo. Tanto es así que se trata de un commoditie (producto con un valor fijo en el mercado), por el que se rige en muchos casos la geopolítica del mundo, con dos ejemplos que lo sintetizan del mejor modo posible:

  • En la década del setenta, los países árabes de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) decidieron no entregar más del recurso a aquellas naciones que habían apoyado a Israel en la guerra que los había involucrado algunos años antes. Aquí se incluían los Estados Unidos de América y sus aliados de Europa, principales demandantes mundiales del hidrocarburo. Naturalmente, el precio se cuadruplicó en pocos meses, y la dependencia que toda la economía de los países desarrollados tenía sobre el petróleo produjo una fuerte presión inflacionaria sobre toda la economía: prácticamente el esquema económico mundial se modificó a partir de esa decisión de los países productores de petróleo.
  • El otro ejemplo es más reciente y se explica en la geopolítica de los países del Medio Oriente. Prácticamente todos ellos tienen una posición muy definida respecto de la convivencia con las potencias occidentales, convivencia que se explica casi en su totalidad a través del saludable comercio del petróleo.

Función en la actualidad

Por lo dicho, podemos asegurar que la importancia del petróleo en la economía del mundo es incalculable. Al mismo tiempo que es uno de los factores más importantes del desarrollo económico y social en todo el mundo, influye en casi todos los componentes de costo de los productos que todas las personas consumen.

El hecho de que se trate de un recurso no renovable acaba por generar una especie de carrera por el petróleo, absolutamente liderada por los mencionados países de la OPEP (poseedora de dos tercios de la explotación del petróleo): cuando un país ajeno a ese organismo descubre un nuevo pozo de petróleo festejan no solo sus gobernantes, sino las empresas con intereses en la extracción y los países alineados geopolíticamente con ellas y con ese suelo.

Un recurso escaso

No hace falta tener una perspectiva a tan largo plazo para tomar dimensión y reconocer que “la fiesta del petróleo no podrá ser eterna”. Estimativos afirman que al ritmo actual, las reservas mundiales conocidas se agotarían en alrededor de 40 años. Es cierto que existen áreas en las que aún no se ha explorado lo suficiente como para saber si cuenta o no con este preciado recurso, ni en qué magnitud; algunos ejemplo son el mar de China, la plataforma continental Argentina o el Mar de Bering. Sin embargo, esta exploración que hoy la podemos ver como muy cara está condicionada por los avances tecnológicos en materia de exploración y perforación.

Muchos sectores abogan por la aplicación de fuentes de energía renovables, como la hidráulica, térmica, solar o eólica. Sin embargo, por distintos motivos, a menudo basados en una visión cortoplacista (las energías renovables implican una inversión inicial muy alta), pero además por el lobby económico y la presión de los países y empresas que obtienen millones de dólares gracias a la extracción del petróleo, el mundo sigue recurriendo ferozmente a este hidrocarburo y demás fuentes no renovables de energía.

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Cómo citar este texto

Enciclopedia de Clasificaciones. (2016). Importancia del petróleo. Recuperado de: http://www.tiposde.org/ciencias-naturales/884-importancia-del-petroleo/